自律神經系統顧名思義就是不受大腦意識控制,而自行調節身體機能的神經系統。例如,我們可以意識控制要抬頭挺胸、走路、跑步等,這些動作是屬於大腦意識控制的動作,但是您不可能控制心跳、血壓、瞳孔大小等,您無法現在要心跳60次/每分鐘,接著立即要心跳80次/每分鐘,接著心跳50次/每分鐘,這些無法被大腦意識控制的動作就是屬於自律神經調節的動作。

在人體眾多受到自律神經調控的作用中,呼吸是一個特例。為什麼呼吸是一個特例呢?因為自律神經調控的作用中,都不受大腦意識的控制,如心跳、血壓、瞳孔大小等等,但是呼吸之所以是特例,是因為呼吸除了受自律神經調控之外,大腦意識也可以控制呼吸,您可以隨時讓呼吸的速度加快或變慢,您可以讓呼吸量增加或減少,這就是大腦意識可以控制的行為,但是一旦您的大腦意識沒有刻意去調控呼吸的時候,自律神經會立即接手調控呼吸,所以您不用擔心您會忘了呼吸。

既然呼吸一方面受到自律神經調控,另一方面又可以經由大腦意識來調控它,所以我們可以藉著大腦意識調控呼吸,再經由呼吸去影響自律神經,而讓自律神經達到穩定的動態平衡,藉此矯正自律神經失調。

自律神經可分為交感神經與副交感神經兩部分,兩者的作用正好相反,我們人體如果可以達到交感神經與副交感神經的動態平衡,就不會發生自律神經失調的現象,與隨之而來的各種病徵。交感神經的作用簡單來說就是讓身體能應付戰鬥,也就是引發人體打或跑的行為,而副交感神經的作用則是休息與進食。

遠古時代的人,生活很單純,當遇到爭執或野獸的時候,交感神經立即啟動,若能打贏就盡力去戰鬥,若打不贏就立即跑走,所以交感神經啟動之後,在打或跑的過程中,交感神經啟動所釋放的元素就被消耗掉,接著回復平靜時,也就重新回到自律神經動態平衡的狀態。然而現代人遇到很多事情的時候,既不能打又不能跑,交感神經啟動的元素無法藉著打或跑的動作來消耗掉,慢慢累積的結果就變成交感神經太過亢奮而引發自律神經失調。

當您面對壓力、煩惱的時候,交感神經被啟動,若無法適當的紓解,慢慢就會導致自律神經失調。要避免壓力的累積,最上乘的作法就是觀念的調整,同一件事情,從不同觀點去解讀,會有不同的詮釋,有些會造成壓力、煩惱,有些則完全不會有壓力的累積。

當然要有這種大智慧的觀念,是要有相當的人生歷練與智慧才能心無罣礙,我們一般凡夫俗子不容易有此境界,此時就要找方法來紓解壓力。紓解壓力的方法很多,如找人傾訴、運動、作園藝、看書、聽音樂、看電影等,但是最方便、有效的則是藉助呼吸來影響自律神經。因為人無時無刻都在呼吸,您不需要任何工具或器材,也不需要旁人協助,任何時間,任何地點, 都可藉助調整呼吸來紓解壓力。而且呼吸可以直接影響自律神經,達到紓解壓力的功效。