在討論減量呼吸對於氣喘令人驚豔的成效之前,我們先來認識氣喘的一些基本觀念。細支氣管的作用很單純,就是空氣的通道,它的構造也很單純,其外層為一肌肉層,內層為黏膜(含有分泌液體的分泌腺體),在正常的狀態下,細支氣管的肌肉是處於放鬆的狀態,分泌的液體為少量清澈液體覆蓋在黏膜表面;當氣喘發作時,細支氣管周邊的肌肉收縮、內層的黏膜腫脹、分泌物變得黏稠,這三個動作立刻讓細支氣管的空氣通道變得狹窄,當空氣通道變窄使得空氣量變少時,人會立刻感覺胸悶、氣喘不過來、咳嗽、呼吸發出咻咻聲等,同時也會試圖用力呼吸,希望能增加呼吸的空氣量。

氣喘發作的原因,主要是受到一些刺激所引起(見下圖),諸如感冒、氣候變化、抽菸、灰塵(塵蹣)、花粉、運動、寵物毛屑等。

氣喘的治療目前主要是靠藥物來控制,藥物治療主要是類固醇以及支氣管擴張劑,同時要儘可能的避免接觸到引發過敏的刺激物(過敏原)。藥物治療是屬於症狀治療,需要終身視情況使用。目前醫學上的治療方式還是屬於症狀治療,也就是使用類固醇來減少黏膜的發炎腫脹,使用支氣管擴張劑來緩解肌肉筋攣收縮,並不是從發生氣喘的生理學角度出發,也因此雖然氣喘的藥物治療在氣喘急性發作時成效很好,但是卻需要時時注意氣喘發作的不定時炸彈,對於一些嚴重氣喘患者甚至需要長期口服或注射類固醇,而無法避免長期使用類固醇的一些後遺症。

其實,氣喘的發作與過敏性鼻炎的發作很類似,那就是人體對於這些刺激物(過敏原)有異於常人的反應,氣喘體質患者會視這些過敏原對於人體有危害,而想試圖阻擋這些過敏原進入呼吸道,在鼻腔(過敏性鼻炎)試圖透過打噴嚏、鼻塞、流鼻水來阻擋、清除這些過敏原,而細支氣管則透過肌肉收縮與黏膜腫脹讓細支氣管管腔變小來阻擋這些過敏原的進入(與鼻腔的鼻塞類似),同時也增加分泌物來試圖清除這些過敏原(與鼻腔的流鼻水類似),也嘗試用咳嗽的方式來清除這些過敏原(與鼻腔的打噴嚏類似)。鼻腔空氣通道變小,人會感覺鼻塞,細支氣管的空氣通道變小,人則會感覺氣喘不過來以及胸悶。當氣喘發作時,因為呼吸道變狹小,空氣量減少,人會自然的快速用力呼吸,當空氣快速經過一個狹窄管腔時所發出的聲音,就是我們臨床上聽到氣喘患者呼吸時發出的咻咻聲。

既然氣喘的發作是細支氣管要減少進入的空氣量,那麼要預防氣喘的發作我們應該要大口呼吸(更多的空氣量)或者是輕柔緩慢的呼吸(少量的空氣)呢?這個答案顯然很清楚,不是嗎?這也就是為什麼英國的氣喘治療指引於2016年首度認可菩提格醫師倡導的減量呼吸對於氣喘的確有效,而瑜珈的呼吸訓練對於氣喘的改善卻未能獲得醫學上的認可,因為瑜珈或者氣功的呼吸訓練主要是強調深呼吸,但是呼吸道的病變(不論是鼻塞、打鼾、氣喘)對於空氣量而言,都是希望輕柔緩慢減少呼吸量而不是類似深呼吸的更多空氣量。或許您聽過有些人在練習氣功或者瑜珈呼吸後,其過敏性鼻炎或者氣喘獲得明顯改善,甚至不藥而癒,但是在醫學上一種治療方式,如果一百個人,只有少數幾個人獲得改善,我們只能說他們是幸運兒,但如果一百個人有七、八十人都獲得改善,那就不是幸運兒,而是的確有其功效,菩提格醫師的減量呼吸訓練對於氣喘的功效會被醫學界認可,就是在不同國家、不同醫師所主持的醫學研究都同樣證實,有八成左右的患者獲得明顯改善,這就不是幸運,而是的確有其功效。

根據我個人的教學經驗,氣喘患者如果能好好練習的話,通常在2-3周內就可以感受到進步,大約3-6個月就有機會擺脫長期的藥物控制。我接受菩提格減量呼吸訓練的老師,她原本對狗很敏感,只要接觸到狗,很容易就引發氣喘發作,但是當她接受過菩提格醫師的減量呼吸訓練後,很不可思議的事情發生了,她竟然可以抱著狗,也不會引發氣喘發作!

關於預防氣喘發作,您需要練習的就是閉上嘴巴經鼻腔呼吸,以及練習輕柔緩慢的放鬆減量呼吸。這個減量吸練習很簡單,唯一需要的就是每天持續的練習,調整您的呼吸方式,如此而已。

為什麼減量呼吸訓練可以預防氣喘的發作,而深呼吸的訓練卻無法達到相同的效果呢?我們傳統上都在強調深呼吸的好處,不論是呼吸道的病變或者自律神經失調的恐慌焦慮甚至睡覺失眠,幾乎都是建議做深呼吸,我以前的觀念也是如此。對於氣喘來說,我以前的觀念也很單純,如果練習深呼吸讓肺活量增加一倍,那麼當氣喘發作時,如果進來的空氣量少一半,不就是回到原來的肺活量嗎?那麼應該就不會有氣喘的症狀了,不是嗎?但是為什麼臨床研究報告並不能證實深呼吸對於氣喘的功效呢?反而減量呼吸訓練被證實可以有效的預防氣喘發作,甚至讓您擺脫藥物控制呢?

經過多年的實踐以及研究,我提出一個”瓶口理論”來解釋為什麼減量呼吸可以有效預防氣喘發作而深呼吸卻無法有效預防氣喘發作。

所謂深呼吸訓練肺活量,就像上圖的瓶子之瓶身一樣,肺活量越大就好像瓶身越來越大一樣,我們傳統的觀念就是認為瓶身越大可以裝越多的空氣或液體,就像肺活量越大可以呼吸越多的空氣,而更多的空氣對於人體健康是好的,但是大家都忽略的一個更重要的事情就是瓶口。

不論是空氣或者液體,要進入瓶身都要先經過瓶口,如果瓶口寬廣,當然空氣進出就很順暢,一旦瓶口變狹窄,空氣進出就會受到限制與影響。我們舉一個大家經常遇到的交通狀況來解釋,您會更清楚了解。當四線道的車流量限縮到三線道時,就會開始有壅塞的狀況發生,如果限縮到二線道時,車流壅塞的狀況就更嚴重了,不是嗎?

這就是在美加很常見的高乘載車道設計的觀念,在同樣寬的車道限制少數的車輛才能使用,所以在塞車壅擠的時段,高乘載的車道因為只有少數的車子所以不會壅塞。或者像上面右側圖,同樣寬的車道,一個方向有大量車潮顯得很壅塞,對向車道因為車流量少而行車順暢。

現在我們先回到呼吸道堵塞的一個基本觀念,從呼吸生理學的觀點,當呼吸道因為進入空氣的品質不良,超過呼吸道黏膜的黏液纖毛功能的處理時,就會開始腫脹使得呼吸道管腔變小,此時如果用力呼吸更多的空氣,呼吸道黏膜會更加腫脹讓呼吸道管腔更狹窄,這個呼吸道管腔的腫脹狹窄是一步一步進行的。

也因此,深呼吸的訓練是著重在瓶身的部分,但是一旦瓶口變小,即使瓶身很大也無濟於事,因為空氣無法順利進入瓶身(為了試圖讓更多空氣進入而用力呼吸的結果,就是讓瓶口變得更加狹窄)。

但是減量呼吸訓練,則與深呼吸訓練相反,它是著重在瓶口,如何讓空氣輕柔緩慢地進入呼吸道,當您可以很輕鬆的呼吸少量空氣即可應付身體氧氣的需要量時(如上圖3的很少空氣量),一旦瓶口從上圖1因為刺激而縮小到上圖2時,您仍可輕鬆自在的呼吸,而不會啟動快速用力呼吸,讓呼吸道黏膜更加腫脹。換句話說,減量呼吸其實是一種呼吸道的耐力訓練,讓您輕鬆的呼吸少量的空氣,但是很有效率的使用您吸進來空氣中的氧氣,這就是為什麼減量呼吸可以有效預防長期慢性的鼻塞、過敏性鼻炎、睡覺打鼾以及難纏的氣喘,也就是為什麼醫學研究證實減量呼吸可以成功逆轉氣喘,而深呼吸卻無此功效。